Capítulo 3 - Colonización y asentamiento europeo en Australia (1788)

Historia de Australia: Una guía fascinante de la historia de Australia, desde los aborígenes, la Compañía Holandesa de las Indias Orientales, James Cook y la Segunda Guerra Mundial hasta el presente


Capítulo 3 - Colonización y asentamiento europeo en Australia (1788)

 

Por supuesto, como se estableció en el capítulo 1, la tierra estaba habitada por la población aborigen mucho antes de que Gran Bretaña reclamara Australia como suya. Pero aunque Europa conocía Australia antes de la reclamación de Inglaterra, se hizo poco para formar asentamientos porque varias naciones la consideraban infértil, inhabitable y poco rentable. Sin embargo, los aborígenes de Australia no solo habían encontrado formas de sobrevivir en los duros climas, sino también de formar sus propios asentamientos, lo que incluía el desarrollo de la agricultura para adaptarse a la región. Un ejemplo de práctica agrícola utilizada por los aborígenes era la quema de grandes extensiones de tierra para ayudar a despejar los bosques, lo que facilitaba la caza. También fomentaba el crecimiento de las plantas, que se beneficiaban del espacio adicional, la luz y los nutrientes de las cenizas en el suelo.

 

La colonización de Nueva Gales del Sur

 

En 1770, Nueva Gales del Sur fue reclamada por James Cook para los británicos, lo que la convirtió en la primera colonia europea en Nueva Holanda. Las primeras discusiones formales sobre la creación de un asentamiento en Nueva Gales del Sur comenzaron en 1786, aunque el gobierno británico ya llevaba tiempo considerando la posibilidad de poblar la región. A pesar de parecer poco rentable y de ser de difícil acceso, la colonización de Australia interesaba a Gran Bretaña por múltiples razones. En primer lugar, Australia estaba fuera del alcance de Europa; sin embargo, su proximidad a Asia la convertía en un asentamiento interesante, ya que el gobierno británico planeaba seguir invadiendo y adquiriendo países asiáticos. Por ejemplo, la India sería tomada oficialmente por Gran Bretaña en 1858. Su proximidad a Asia también facilitaba el comercio con países asiáticos, como China. Si Gran Bretaña podía crear un puesto comercial en Australia al que pudieran acceder fácilmente los comerciantes asiáticos, mejoraría su posición comercial frente a otros países europeos.

     En segundo lugar, aunque Nueva Holanda había sido considerada anteriormente como poco rentable, las exploraciones posteriores revelaron la presencia de madera que podía utilizarse para construir barcos. Las compañías y el gobierno británico estaban dispuestos a volver a visitar la masa terrestre; quizás tenía algún potencial económico que aún no se había descubierto. En tercer lugar, se cree que Inglaterra quería construir un fuerte militar para obtener una posición de poder en caso de guerra, algo habitual en los siglos XVIII y XIX, en los que Gran Bretaña y otras naciones invadían y tomaban territorios constantemente. Si bien todas las razones enumeradas anteriormente sirvieron de motivación para crear un asentamiento en Australia, el principal motivo para colonizarla fue, en realidad, utilizarla como colonia penal.

     Antes de crear el asentamiento en Nueva Gales del Sur, Inglaterra había utilizado las colonias de lo que serían los Estados Unidos de América como colonias penales. Las colonias penales, que servían como lugar para enviar a los prisioneros fuera del país, eran necesarias, ya que las prisiones británicas se estaban llenando rápidamente. Se dice que la repentina falta de espacio en las prisiones británicas se debe a que el desempleo era elevado en el siglo XVIII. Robar, un delito que enviaría a uno a la cárcel, se consideraba a menudo necesario para la supervivencia. Tras años de rebelión, los Estados Unidos de América declararon su independencia en 1776. Gran Bretaña ya no tenía un lugar al que enviar a sus prisioneros exiliados. De repente, se enfrentó a una mayor presión para formar un nuevo asentamiento. Así, se aceleró la creación del asentamiento en Nueva Gales del Sur.

     Los planes de asentamiento fueron organizados por Thomas Townshend, conocido como lord Sydney (de ahí el nombre del primer asentamiento de Australia). A Arthur Phillip, que había demostrado sus habilidades marineras sirviendo en la marina británica, se le asignó la tarea de comandar la expedición. Se le encomendó reclamar toda la costa oriental, desde el cabo de York hasta Tasmania, incluidas las islas cercanas. Según lord Sydney, Arthur Phillip debía ser el líder en funciones de la colonia, y debía «emplear» a los prisioneros exiliados para trabajar y desarrollar las granjas, proporcionando así al gobierno británico productos agrícolas y mano de obra gratuita. Tras ser liberados de su condena, los ex convictos podrían poseer una pequeña cantidad de tierra agrícola, que podrían utilizar para alimentarse y ganarse la vida.

     El 13 de mayo de 1787, Arthur Phillip se puso al frente de 11 barcos, que incluían entre 700 y 850 convictos y unos 250 no convictos, casi todos ellos marinos preparados para actuar como carceleros. El 19 de enero de 1788 llegó el primer barco y, en el transcurso del día siguiente, el resto de las embarcaciones llegarían a la bahía de Botany, situada en la costa sureste de Australia. Aunque el largo viaje a Australia fue en general un éxito, su buena suerte se detuvo allí, ya que Arthur Phillip se encontró con algunas complicaciones imprevistas en los planes de lord Sydney.

     Como habían observado los exploradores anteriores, Australia, concretamente en la zona de la bahía de Botany donde se planeaba establecer el primer asentamiento, tenía un suelo infértil y falta de agua. Los convictos y sus carceleros permanecieron en la bahía de Botany mientras Phillip exploraba la costa en busca de un lugar mejor para establecer la colonia. Tras unos días de navegación hacia el norte, Phillip llegó a Port Jackson y decidió trasladar el asentamiento a Sídney, que era una zona que aún no había sido recorrida por exploradores europeos. Se dice que Phillip envió un despacho a lord Sydney, en el que informaba a su superior de su decisión de trasladar el asentamiento diciendo: «Llegamos a Port Jackson a primera hora de la tarde, y tuvimos la satisfacción de encontrar el mejor puerto del mundo, en el que mil velas de línea pueden navegar con la más perfecta seguridad». La flota se trasladó y la bandera británica se izó el 26 de enero de 1788. Este día se sigue celebrando como el Día de Australia, lo que muchos consideran controvertido. Después de todo, el continente ya estaba habitado en ese momento. Además, el primer asentamiento europeo estaba formado por convictos.

     Unas semanas después, un pequeño grupo de personas fue enviado a la isla de Norfolk para formar otro asentamiento. La colonia de la isla de Norfolk sería abandonada en 1813; sin embargo, en realidad solo se creó para mantener la tierra bajo control británico y para buscar alimentos.