Capítulo 1 - Aborígenes prehistóricos y modernos de Australia (desde hace unos 60.000 años hasta el siglo XVI)

Historia de Australia: Una guía fascinante de la historia de Australia, desde los aborígenes, la Compañía Holandesa de las Indias Orientales, James Cook y la Segunda Guerra Mundial hasta el presente


Capítulo 1 - Aborígenes prehistóricos y modernos de Australia (desde hace unos 60.000 años hasta el siglo XVI)

 

La Australia prehistórica

 

La historia de Australia comenzó mucho antes de que el capitán inglés James Cook descubriera Australia para Gran Bretaña. Comenzó mucho antes de que los primeros aborígenes del continente pisaran la tierra.

     La Australia actual es conocida por tener animales grandes y únicos. Sin embargo, hace entre 250 y 65 millones de años, antes de que ninguna de esas criaturas llegara al continente, había en realidad una variada gama de animales prehistóricos y dinosaurios que recorrían la tierra. En 2007 se descubrió un esqueleto que dejó perplejos a los paleontólogos durante años. No fue hasta más de una década después que se identificó como un dinosaurio de dos pisos de altura (entre 5 y 6.5 m) y una cancha de baloncesto (entre 25 y 30 m), posiblemente un

     Hasta este descubrimiento, la historia prehistórica de Australia era casi desconocida. Sin embargo, con los avances en paleontología realizados en los últimos años, se espera que en los próximos años se descubra mucho más de la historia temprana de Australia.

 

Los yacimientos arqueológicos de Nauwalabila I y Madjedbebe

 

Muchos millones de años después, mucho después de la extinción de los dinosaurios, los primeros habitantes de Australia llegaron desde el sudeste asiático. La fecha real de su llegada es muy discutida por los historiadores, ya que algunos creen que los primeros habitantes de Australia llegaron hace unos treinta mil años, mientras que otros sostienen que Australia tuvo habitantes humanos hace unos ochenta mil años.

     El yacimiento arqueológico Nauwalabila I, situado en el Territorio del Norte de Australia, es un refugio rocoso. Apareció cubierto de carbón y ceniza. Los científicos intentaron datar el yacimiento mediante la datación por radiocarbono. Sin embargo, la técnica de datación por carbono 14 no resultó concluyente. Esto significa que el yacimiento tiene más de cincuenta mil años de antigüedad. Se realizaron estudios posteriores, incluida la técnica de luminiscencia ópticamente estimulada (LOE). Como su nombre indica, se analiza la última vez que el yacimiento, concretamente la arena, estuvo expuesto a la luz solar. Estos resultados revelaron que el yacimiento podría tener al menos entre 53.000 y 60.000 años de antigüedad. Aunque la prueba LOE no puede dar fechas exactas de cuándo los humanos habitaron el refugio rocoso, no hay duda de que Nauwalabila I tuvo actividad humana, que habría movido la arena dentro y alrededor del sitio.

     De Nauwalabila I se pueden descubrir más cosas sobre los pueblos originarios del continente que su época de llegada. El refugio rocoso tenía capas de ceniza y carbón, lo que indica que se hacían fogatas cerca de él. Además, en todo el yacimiento se descubrieron huesos de animales, conchas, herramientas de piedra y puntas de lanza. En las paredes de Nauwalabila I se encontraron pinturas descoloridas que probablemente se hicieron con ocre, que es una roca arcillosa que se utilizaba habitualmente para las pinturas rupestres en toda Australia. Alrededor del refugio se descubrió piedra arenisca desgastada por la molienda. Esto ha llevado a historiadores y científicos a concluir que los primeros pobladores molieron la arcilla ocre sobre la arenisca hasta convertirla en un polvo que podía utilizarse como pintura. Es probable que esta pintura no solo se utilizara para pintar paredes, sino también para pintar cuerpos humanos con fines ceremoniales.

     El yacimiento arqueológico de Madjedbebe, también situado en el Territorio del Norte de Australia, presenta hallazgos similares a los de Nauwalabila I. En el yacimiento se encontraron pruebas de molienda de ocre, pinturas, restos de comida, herramientas (concretamente hachas de piedra), puntas de lanza de piedra, morteros, mazos y otros instrumentos de molienda. Tras realizar una serie de pruebas similares, el yacimiento de Madjedbebe fue datado aproximadamente en la misma época que Nauwalabila I. Sin embargo, cerca de treinta años después de que se descubrieran estas fechas, otras pruebas de LOE llevaron a los expertos a creer que el refugio rocoso de Madjedbebe podría haber estado habitado hace entre sesenta y cinco mil y ochenta mil años.

     Si los hallazgos de los yacimientos de Nauwalabila I y Madjedbebe son correctos, eso significaría que los primeros humanos de Australia llegaron durante la época del Pleistoceno. Esta fue la edad de hielo más reciente, y duró más de dos millones de años, terminando hace casi doce mil años. Durante el Pleistoceno, gran parte del planeta aún estaba cubierto de hielo, lo que significa que los niveles de agua eran más bajos, ya que el hielo aún no se había fundido en los océanos. Suponiendo que este fuera el caso, la plataforma Sahul, que se refiere a la zona entre la costa norte de Australia y la costa sur de Papúa Nueva Guinea, puede haber sido en realidad tierra que ahora está inundada. Esto es similar al puente terrestre del Estrecho de Bering, que se creía que conectaba Rusia con Alaska.

     Antes del final de la era glacial, algunos creen que la plataforma Sahul era totalmente transitable, lo que permitió a los humanos llegar a pie a Australia desde Asia. Se cree que los primeros habitantes de Australia procedían de lo que hoy es Malasia, Singapur, Brunei, Timor Oriental, Indonesia y Filipinas. Llegar a Australia desde estos territorios a pie significaría también que la plataforma de la Sonda habría existido. En teoría, era idéntica a la plataforma Sahul, ya que era una masa de tierra que ahora está inundada debido a la subida del nivel del mar. Sin embargo, habría envuelto gran parte del sudeste asiático.

     Suponiendo que las pruebas LOE que datan el yacimiento arqueológico de Madjedbebe sean exactas, esto significaría que el Homo sapiens moderno llegó a Australia antes que a Europa. Por supuesto, los hallazgos tanto en Nauwalabila I como en Madjedbebe son controvertidos, ya que se sabe que las termitas alteran los refugios rocosos haciendo túneles. Empujan las herramientas, la arena y los fragmentos de roca hacia lo más profundo de la tierra, haciéndolos parecer más antiguos. Además, algunos historiadores y científicos son incluso escépticos sobre la llegada de los primeros pobladores de Australia por tierra. Aunque es muy probable que existiera un puente terrestre o un terreno que ahora está inundado, los historiadores debaten exactamente qué parte de esta zona era agua y qué parte era tierra transitable. Según varios historiadores y científicos, se debió utilizar algún tipo de embarcación para parte del viaje, concretamente entre Bali y Lombok, y entre Timor y la Gran Australia. Aunque es posible que hubiera otras vías de agua a lo largo de las plataformas de Sahul y Sonda, estos dos tramos tienen más de 200 kilómetros de distancia, lo que significa que, a menos que hubiera pequeñas islas dispersas, nadar no era una opción. Esto significaría que los primeros habitantes de Australia fueron los primeros en viajar por vía náutica conocidos hasta la fecha, ya que dataría la navegación humana y la construcción de embarcaciones en una fecha tan temprana como hace sesenta mil años.

 

Los aborígenes de Australia

 

Independientemente de cómo llegaron exactamente los primeros pobladores, conocidos como aborígenes, lo cierto es que llegaron a Australia antes del final de la edad de hielo. Esto significa que el nivel del mar era más bajo y que había algunas tierras expuestas que hoy están inundadas. Dado que se calcula que la época del Pleistoceno terminó hace 11.700 años, eso significaría que los aborígenes de Australia han habitado el continente durante al menos ese tiempo.

     Los historiadores pueden confirmar casi por completo que los aborígenes llevan en Australia al menos treinta mil años. Sin embargo, es muy discutible que ocuparan el continente mucho antes de esa fecha, como usted mismo descubrirá. Hay que tener en cuenta que los años mencionados en este capítulo son todavía muy cambiantes, por lo que no se sabe nada con certeza. Hemos recopilado las conjeturas más precisas hasta el momento, pero es más que probable que estas cambien a medida que se realicen más pruebas.

     Se calcula que hace unos veinte mil años (algunos historiadores sostienen que esto ocurrió antes, entre treinta y cinco mil años), los aborígenes se extendieron por toda Australia continental, concretamente por las costas y Tasmania. En esta época pudieron llegar fácilmente a Tasmania, ya que aún no era una isla. No se convertiría en una hasta hace unos 13.500 a 8.000 años, cuando el nivel de las aguas subió.

     Hasta hace unos dieciocho mil años, el interior de Australia, que sigue teniendo uno de los climas más extremos del mundo, era esencialmente inhabitable. Aunque es probable que los aborígenes se asentaran temporalmente en estas regiones, no sería hasta hace unos diez mil años cuando se produjeron los primeros asentamientos permanentes.

     Aunque se sabe poco sobre los aborígenes antes de que comenzara la era común, alrededor de esta época. Gracias a los descubrimientos arqueológicos, los historiadores y científicos han podido conocer las actividades de los primeros habitantes de Australia. En el yacimiento arqueológico de Madjedbebe se encontraron pruebas de enterramientos humanos adecuados que se remontan a decenas de miles de años. Se han descubierto otros hallazgos arqueológicos. Por ejemplo, se ha sabido que muchos cuerpos fueron incinerados a propósito hace ya cuarenta mil años. Estos dos hallazgos indican que los aborígenes de Australia no solo tenían rituales post mortem, sino que probablemente también tenían algún tipo de creencias espirituales. Esta última teoría también se ve reforzada por el hecho de que se han encontrado pruebas de ornamentación personal, ya que parece que la gente utilizaba conchas como cuentas y se pintaba el cuerpo con pigmentos ocres.

     Los expertos han podido confirmar que el comercio existía entre las primeras tribus, aunque probablemente no entró en juego hasta hace unos diez mil años. Al parecer, los aborígenes vivían en diversas estructuras habitables, no solo en refugios rocosos como Madjedbebe y Nauwalabila I. Como muchas tribus eran nómadas, los aborígenes solían dormir junto a estructuras que bloqueaban el viento con una simple hoguera. Las estructuras temporales de madera se hacían colocando ramas, retorciendo cañas y cubriéndolas con hojas. Estas también eran bastante comunes. Las pruebas demuestran que las estructuras de vida, el estilo de vida y la dieta de una tribu dependían realmente de su clima y su paisaje. Por desgracia, hasta que el clima del interior se asentó y los aborígenes se extendieron por todo el continente, la mayoría de los asentamientos se hicieron a lo largo de la costa. Estos se inundaron tras el final de la era glacial, destruyendo las pruebas de cómo vivían los primeros pueblos.

 

Dietas de los primeros habitantes de Australia

 

Por suerte, algunas pruebas sobrevivieron a las inundaciones, como trampas de pesca, huesos de animales, herramientas de piedra y refugios de piedra, que fueron desplazados pero no destruidos. Los vertederos de conchas, que son básicamente montones de basura compuestos en su mayor parte por restos de productos de mar después de que los humanos hayan consumido la carne, han resultado ser algunos de los descubrimientos más importantes para el avance de la comprensión de los historiadores sobre los humanos prehistóricos. Además de los mariscos, a menudo se arrojaban en el montón restos de huesos de otros animales.

     Los restos de la pila pueden utilizarse para datar el asentamiento mediante pruebas de radiocarbono. Los vertederos de conchas de muchos lugares revelaron que la mayoría de las tribus aborígenes, incluso las que se remontan a miles de años atrás, eran sociedades de cazadores-recolectores que se dedicaban a la pesca. Parece que su dieta dependía en gran medida de los animales acuáticos. Los que vivían en la costa se alimentaban principalmente de marisco, que incluía grandes delfines, tiburones, tortugas, rayas y una gran variedad de peces. Al parecer, también comían ballenas, aunque es poco probable que las pescaran. Lo más probable es que se comieran y se utilizaran para diversos fines cuando llegaban a la costa. En el norte de Australia, además de la mencionada vida acuática, los aborígenes cazaban vacas marinas, conocidas como dugongo, y cocodrilos de agua salada. Los dispersos en el interior de Australia, lejos de las costas, seguían teniendo una dieta muy basada en los animales acuáticos. Las tribus del interior cazaban y comían peces de agua dulce, tortugas, cangrejos de río, gambas, cocodrilos y anguilas.

     El estilo de pesca y caza dependía realmente de la presa y del lugar. En la costa, se utilizaban arpones y redes de arrastre en aguas poco profundas. En aguas profundas, utilizaban canoas y arpones, trampas para peces de caña con carne como cebo y líneas de pesca, que se hacían con cordeles con conchas afiladas como anzuelo. En el norte de Australia se han encontrado evidencias de trampas de piedra para peces, que requerían el conocimiento de las mareas para pescar bien. En el interior, en los ríos, se utilizaban métodos similares, pero sin las canoas, que no se solían utilizar en los arroyos poco profundos.

     Además de la comida marina, se sabe que los primeros habitantes de Australia consumían una gran variedad de aves, insectos, reptiles, anfibios, frutas, frutos secos, semillas, verduras y setas. Como ya se ha dicho, su dieta dependía en gran medida de lo que había en su entorno. Tras años de supervivencia, los aborígenes desarrollaron un increíble conocimiento de la flora y la fauna de su entorno, y las tribus podían sobrevivir incluso en los climas más duros. Los alimentos no se preparaban como hoy, sobre todo en las zonas donde era más difícil conseguirlos. Los frutos secos tóxicos, conocidos como cícadas, se ponían en remojo hasta eliminar sus venenos. Las semillas se recogían, se molían y se cocinaban en las brasas para crear panes de arbusto. Aunque los descendientes de los aborígenes actuales han continuado con algunas de estas recetas, la mayoría de sus técnicas de preparación y recolección de alimentos ya no son prácticas.

 

Estilos de vida, sistemas y creencias aborígenes

 

A medida que los aborígenes se fueron extendiendo por Australia, empezaron a separarse en grupos más pequeños y a desarrollar sistemas sociales, creencias y estructuras distintivas que eran únicas respecto a otras tribus aborígenes. Las diferencias entre los estilos de vida de las tribus dependían realmente de los siguientes factores: su ubicación geográfica, su población, sus creencias religiosas/totémicas y su estructura social.

 

Ubicación geográfica y población

 

En general, la población aborigen australiana puede dividirse en tribus, que son un grupo de personas que hablan la misma lengua y viven en el mismo lugar. Una tribu puede desglosarse aún más en una banda o una horda, que suele estar formada por unas cuantas familias que forman una alianza para sobrevivir. Pueden ayudarse mutuamente en la recolección de alimentos, en la protección mutua o en la crianza de sus hijos. A lo largo de miles de años, las bandas nómadas de unos veinte miembros que hablaban la misma lengua se agrupaban y formaban tribus cada vez más grandes. Cuando los europeos llegaron a Australia, las tribus aborígenes solían tener una población de unas 450 personas, pero podían llegar a tener 600 o más.

     Aunque algunas tribus cohabitaban tierras con otras o las compartían, las tribus solían tener algún tipo de frontera alrededor de sus tierras reclamadas. Esta frontera solía ser natural, como montañas o ríos. Dado que el territorio de una tribu era generalmente bastante amplio, las bandas solían encontrar suficiente comida dentro del territorio de su tribu. Dicho esto, si las tribus eran amistosas con sus tribus vecinas, no era raro que las poblaciones se adentraran en las tierras de las demás.

     Aunque las tribus se formaban en función de la lengua, los aborígenes australianos, incluso hace miles de años, eran multilingües, a menos que estuvieran completamente aislados de otras tribus, lo que no era habitual. Las tribus solían compartir palabras con las lenguas de las tribus vecinas. Cuanto más se alejaba la gente de sus hogares, más difícil era conversar. En la mayoría de los casos, las tribus dominaban las lenguas de sus vecinos o tenían suficientes palabras en común para comunicarse. Con el paso de los años, esto dio lugar a relaciones comerciales y alianzas.

     Por supuesto, las relaciones no siempre fueron tan positivas. Se luchaba por los límites, sobre todo cuando la comida era más difícil de conseguir. Las guerras eran tan comunes hace miles de años como cuando los europeos llegaron a Australia. La mayor diferencia eran las armas. Los aborígenes no estaban tan avanzados en este terreno, por lo que sus armas no eran tan mortíferas.

     Las lenguas y las dietas no eran las únicas cosas que diferían debido a su ubicación geográfica. Las tribus que vivían cerca unas de otras solían tener mucho en común. Cuanto más lejos se viajaba, más extremas eran las diferencias, algo así como los países o las fronteras estatales de hoy en día. Dos tribus que vivían lo suficientemente alejadas podían ser tan diferentes que podían hablar idiomas distintos, tener un aspecto diferente y creer en religiones diferentes. Además, podrían tener incluso cestas, camas y estructuras diferentes. En otras palabras, dos tribus que vivieran lejos la una de la otra podrían muy bien no tener absolutamente nada en común.

     Las cestas son un ejemplo perfecto, ya que las tribus aborígenes crearon cestas diferentes según su ubicación. En el norte de Australia y a lo largo de la costa, donde llueve a menudo, crecen árboles con corteza y raíces fibrosas que pueden hilarse fácilmente para formar una cuerda. Esta cuerda se utilizaba para crear cestas de malla abierta, que parecían bolsas. En el interior de Australia, que es mayoritariamente desértico, la cuerda se fabricaba con pelo humano, pieles de animales y tallos de hierba. Para las armas, se hacían cuerdas más resistentes con tendones de canguro. En algunos casos, era más práctico crear cestas o cuencos de madera para recoger alimentos.

 

Religión y estructuración totémica

 

La ubicación geográfica influía en casi todos los aspectos de la vida de los aborígenes australianos, al igual que la religión, que también estaba influida por la ubicación. Era habitual que las deidades religiosas se inspiraran en las condiciones locales. Por ejemplo, los que vivían en el norte de Australia y a lo largo de la costa, donde las lluvias torrenciales son habituales, solían tener deidades relacionadas con los cielos, los truenos, los relámpagos y la lluvia. En el desierto, en el interior de Australia, donde el clima era mayoritariamente árido, las deidades solían ser más bien animales o humanos.

     Los líderes religiosos aborígenes de Australia, conocidos como tótems, seres totémicos o seres ancestrales, solían ser emblemáticos. Así, era muy común que la geografía de una tribu estuviera representada en sus creencias religiosas. La gente consideraba que su tótem era su antepasado, por lo que era habitual que las tribus se dividieran en grupos en función de su ser ancestral específico. Por ejemplo, en el norte de Kimberley, la población aborigen se dividía en dos grupos, conocidos como el Wodoi (el chotacabras manchado) y el Djungun (el chotacabras búho).

     Esto se basaba en una historia en la que dos hombres-pájaro luchaban durante el Tiempo del Sueño. El Tiempo del Sueño se refiere a un periodo de tiempo de hace decenas de miles de años. Es la época en la que los aborígenes creían que sus antepasados llegaron al continente y le dieron forma. Según la Galería de Arte Aborigen Artlandish, situada en Australia Occidental, se denomina el Tiempo del Sueño porque «transmite mejor el concepto intemporal de pasar del “sueño” a la realidad, que en sí mismo es un acto de creación y la base de muchos mitos de creación aborígenes». El Tiempo del Sueño encarna el pasado, el presente y el futuro, ya que engloba todas las facetas de la vida. Abarca el tiempo, la gente y la tierra, así como lo que ocurre durante la vida y después de la muerte física de una persona.

     En algunas tribus, la población se dividía incluso en más de dos grupos. Las poblaciones se dividían a veces en grupos de cuatro, que se conocen como secciones. Estas se dividían a su vez en grupos de ocho o más, conocidos como subsecciones. Los aborígenes se referían al grupo en el que habían nacido con el nombre de su piel, que solía tener nombres de tótems religiosos. A menudo eran nombres de plantas o animales, aunque los tótems también podían llevar nombres de objetos inanimados. Una persona no podía cambiar de grupo o de nombre de piel, y ni siquiera podía casarse con alguien de un grupo diferente. Al igual que las religiones de hoy en día, se podían encontrar personas de diferentes tótems en diferentes tribus y lugares. Los que tenían el mismo nombre de piel encontraban instantáneamente un parentesco, aunque apenas hablaran la misma lengua. De este modo, las creencias totémicas ayudaban a formar alianzas entre tribus y a estructurar la sociedad al decidir con quién se podía casar.

     Otra forma en que la religión ayudaba a estructurar las tribus era en términos de propiedad de la tierra y de límites. Según la mayoría de las creencias aborígenes, las personas no son dueñas de la tierra. Más bien, pertenecen a la tierra, que está controlada por los tótems. En las tribus en las que todavía se mantiene esta creencia, las líneas de demarcación no suelen estar definidas, ya que la tierra no debe ser propiedad de ninguna tribu en concreto. Sin embargo, en otras tribus se mantiene la creencia de que la tierra pertenece a los tótems de los seres ancestrales, ya que la población tiene la responsabilidad de mantener la tierra, conocida como patrimonio del clan. Tienen que visitar los lugares sagrados, mantenerlos limpios, repintar las pinturas y realizar rituales espirituales. La persona responsable de mantener la integridad de las tierras ancestrales se conoce como líder del clan, que suele ser un anciano. Dado que los seres ancestrales viven en los árboles, las montañas, las rocas u otros elementos de la naturaleza, estos lugares sagrados suelen ser un factor importante en la división de las propiedades del clan. Dado que las tierras de los clanes solían dividirse con intención espiritual y que la gente no se identificaba por el territorio sino por su tótem, la guerra solía ser poco común.

     Como ya se ha dicho, el Tiempo del Sueño se refiere al pasado, al presente y al futuro. Los aborígenes creían que había una especie de plano de la vida, que incluía ceremonias que los conectaban con sus seres ancestrales. Aunque había rituales a lo largo de toda la vida, los cuales se consideraban que afectaban a prácticamente todos los aspectos de la vida, una de las ceremonias aborígenes más importantes era la de los niños que se convertían en adultos. Las celebraciones de una semana de duración en las que se contaban historias, bailaban, cantaban y decoraban eran importantes para conectar a los niños con sus seres ancestrales en su transición a la edad adulta. Los sueños también eran un aspecto importante de la religión aborigen, ya que se consideraban una forma de que los espíritus se conectaran con las personas vivas y les transmitieran mensajes de sus seres ancestrales para ayudarles a sobrevivir.

     Al igual que hoy, las creencias religiosas ayudaban a los aborígenes a sobrevivir, incluso cuando la vida era más dura. Su creencia en los seres ancestrales, las deidades y los esquemas rituales les ayudaron a controlar su entorno y a luchar para seguir viviendo incluso en las condiciones más extremas.

     Las ceremonias funerarias y las prácticas de enterramiento se remontan a decenas de miles de años. Estos rituales varían mucho de una tribu a otra; sin embargo, era habitual que los asistentes a los funerales llevaran algún tipo de ropa ceremonial o pintura corporal. Cantaban, bailaban, contaban historias e incluso se cortaban para sentir a sus seres queridos perdidos y ayudar al paso de su espíritu. En algunas partes de Australia, se hacían dos entierros, lo que garantizaba que el espíritu de la persona fallecida saliera de su lugar de enterramiento y regresara a su lugar original de nacimiento. El primer entierro consistía en dejar el cuerpo sobre un trozo de madera durante meses bajo una cubierta natural, como las hojas. En el momento del segundo entierro, solo quedaban los huesos. Se recogían, a menudo se pintaban, y luego se dispersaban. Cada tribu y nombre de piel tenía diferentes formas de dispersar los huesos. Otros rituales religiosos eran físicos; por ejemplo, la circuncisión era bastante común en todas las tribus aborígenes australianas. Los rituales de las tribus variaban e incluían piercings, arrancarse los dientes, cortarse el pelo, marcarse con fuego y cortarse el himen.

 

Organización familiar y política

 

En la mayoría de las creencias aborígenes, los niños nacían a través de sus padres, y un espíritu del Tiempo del Sueño daba vida al feto. El parentesco era importante desde el nacimiento, ya que el niño se criaba no solo en torno a sus padres, sino también a los miembros de toda su familia, banda y tribu. Por lo general, a la hermana de la madre se la conocía también como madre, no como tía. Lo mismo ocurría con los tíos. La misma relación era común para los sobrinos; todos los niños de la misma generación se criaban juntos como si fueran hermanos.

     Al igual que la religión, el parentesco tenía un esquema estricto que detallaba cómo debían actuar ciertos miembros de la familia entre sí, incluso hasta el tipo de humor que podían compartir y si podían o no discutir. Por ejemplo, los hermanos y hermanas no eran muy cercanos, y los hombres y sus suegras (así como sus tías políticas, que también eran conocidas como suegras) debían evitarse mutuamente. Estas reglas pueden parecer extremas. Sin embargo, mantenían unidas a las familias porque pelearse o ser inapropiado no solo iba en contra de la relación con los parientes, sino también de las creencias religiosas. Estas reglas generalmente no se aplicaban a los niños hasta que pasaban a la edad adulta. Por lo general, eran adolescentes, aunque la edad de transición a la edad adulta variaba mucho de un lugar a otro.

     Los matrimonios concertados, incluso para los niños, eran comunes, al igual que la reciprocidad, en cuyo caso dos familias estaban unidas por matrimonios hasta el punto de que algunos miembros de la familia podían incluso intercambiarse. Las condiciones reales del matrimonio diferían mucho en cada tribu y familia ancestral. Algunas tribus solo consideraban válido un matrimonio hasta que nacía un hijo; una vez que esto ocurría, podían encontrar una nueva pareja y tener más hijos con ella. En algunas zonas de Australia se practicaba la poliginia. Sin embargo, ambas prácticas se debían, por lo general, más a fines prácticos que religiosos. En cuanto a esto último, la poliginia era a menudo beneficiosa, ya que podía aumentar la cantidad de alimentos que una determinada familia podía aportar. Desde pequeños, los niños también acompañaban a sus padres en los viajes de recolección de alimentos para aprender y aportar más comida a la familia.

     Al igual que la ruptura del parentesco, en la que todos los hombres de una generación mayor eran conocidos como padres, las tribus no tenían un «jefe». Aunque existía una estructura política, la mayoría de las sociedades aborígenes no tenían clases y eran igualitarias. Dicho esto, el género y la edad solían influir en los derechos y el poder de cada uno. Sin un líder político, era necesaria la socialización, que se refiere a la autorregulación en la sociedad por miedo a la vergüenza y al castigo. Como las tribus eran mayoritariamente nómadas, los delitos eran mínimos, ya que el tiempo se dedicaba principalmente a la caza y a la recolección de alimentos.

 

Estilo de vida aborigen

 

Aunque cada tribu y banda tenía sus propios patrones, sistemas y estilos de vida, en general, los aborígenes australianos seguían uno de los dos siguientes estilos de vida. En el primero, en las regiones fértiles de la costa o el exterior de Australia, los campamentos se establecían cerca de lugares sagrados y recursos prácticos, como el agua corriente. La mayor parte del día se pasaba fuera del campamento, buscando comida. En algunos casos, los cazadores pasaban varios días persiguiendo a sus presas, pero por lo general, la gente volvía a casa por la noche. Aunque los campamentos estaban habitados durante meses, las bandas no eran sedentarias, ya que las bases de operaciones se trasladaban por rituales sagrados, falta de alimentos, amenazas, cambios en el clima u otras razones.

     El segundo estilo de vida se encontraba en territorios menos fértiles, principalmente en los desiertos del interior de Australia. Las bandas de las regiones áridas eran mucho más nómadas que las de las fértiles, ya que rara vez permanecían en un mismo lugar más de unos días, a menos que la estación fuera perfecta y el abrevadero lo suficientemente grande como para mantener a la población. Como el agua era difícil de conseguir en el interior de Australia, las bandas viajaban en pequeños grupos y solo dormían junto a un abrevadero durante unos días antes de seguir adelante.

     Los aborígenes tenían pocos objetos materiales, y cualquier artículo que no fuera práctico era religioso. Las tribus llevaban sobre todo herramientas, como las de uso múltiple para cavar, cazar o transportar cosas. Las herramientas más grandes, como las piedras utilizadas para cocinar los alimentos o moler el pigmento de la pintura, solían abandonarse.

     Las obligaciones dependían sobre todo de la edad y el sexo. Las mujeres cuidaban de los niños y recolectaban alimentos; se calcula que recogían al menos el 60% de toda la comida. Los hombres cazaban la carne, necesaria para proporcionar proteínas a la tribu. Cuando envejecían, solían dejar de realizar estas tareas físicamente agotadoras y pasaban a cuidar de la tierra sagrada y a dirigir los rituales. Como las bandas eran nómadas, a menudo se encontraban con otras bandas, ya sea dentro de su propia tribu o de las tribus vecinas. Cuando dos tribus o bandas se encontraban, era habitual que intercambiaran regalos y que comercializaran diversos artículos prácticos y alimentos. Dicho esto, los aborígenes australianos nunca establecieron mercados formales ni centros de comercio. El comercio se realizaba de forma casual entre unas pocas personas. Aunque el comercio no estaba muy extendido, los artículos de un lado de Australia acababan llegando al otro lado del continente, ya que las tribus nómadas intercambiaban artículos entre ellas. Se dice que los artículos cruzaban esencialmente Australia, y solían ir en la dirección de los movimientos de las tribus.

 

Aborígenes australianos prehistóricos y modernos

 

Aunque los historiadores han podido descubrir muchas pruebas que confirman las actividades de las poblaciones aborígenes prehistóricas, gran parte de lo que sabemos sobre los primeros habitantes de Australia se ha basado en las poblaciones aborígenes modernas y en los relatos transmitidos oralmente. Todo esto se complica por el hecho de que los expertos aún no están seguros de si los aborígenes de Australia llegaron en múltiples oleadas o no. Aunque se sabe que todos los que han pisado Australia eran Homo seguiría habiendo diferencias físicas extremas entre una persona de la primera oleada, que llegó probablemente hace más de cuarenta mil años, y las personas que llegaron hace solo quince mil años.

     Esta teoría de que hubo múltiples oleadas de inmigrantes está respaldada por los cráneos encontrados en todo el continente. Algunos expertos creen que las diferencias en los cráneos pueden deberse a rituales corporales que implican la deformación de la cabeza, aunque otros creen que demuestra que hubo dos oleadas diferentes. En cualquier caso, estas diferencias demuestran lo diferente que era una tribu de otra. Se calcula que al principio de la ocupación europea podía haber unas 500 tribus distintas y más de 300.000 aborígenes en toda Australia.

     Se sabe que gran parte de los estilos de vida y las estructuras que se han mencionado anteriormente en este libro siguen existiendo entre los aborígenes australianos en la actualidad. Se ha demostrado que han existido durante cientos, si no miles, de años. Sin embargo, el año exacto en que comenzaron es incierto. Aunque las pruebas de los enterramientos humanos, la pintura corporal y la fabricación de herramientas se han fechado hace más de cincuenta mil años, se desconoce exactamente cómo evolucionaron estas prácticas a lo largo de los años y cómo los aborígenes comenzaron a separarse, a extenderse por Australia y a construir sus culturas distintivas.

     Se desconoce si hubo más oleadas de personas que inmigraron a Australia; sin embargo, lo que sí se sabe con certeza es que varias oleadas de animales inmigraron al continente a lo largo de los años. Por ejemplo, se dice que el dingo, un perro salvaje australiano originario del sudeste asiático, no llegó a Australia hasta hace unos cinco mil o tres mil años. Como los puentes terrestres ya estaban inundados en ese momento, es probable que los dingos fueran introducidos en Australia por marineros asiáticos.

     Cuando los aborígenes llegaron por primera vez a Australia, el continente tenía un aspecto completamente diferente al actual. No solo el clima y la costa eran diferentes debido a la edad de hielo, sino que la topografía, la flora y la fauna también eran completamente diferentes. Se cree que los humanos prehistóricos convivían con megafauna, como el wombat gigante y el Megalania gigante (un reptil enorme). Se desconoce si la ocupación humana de Australia es directamente responsable de la extinción de esta megafauna y del cambio de territorios. Algunos expertos creen que, tras unos veinte mil años de ocupación humana, Australia tenía un aspecto completamente diferente. Por ejemplo, es posible que el interior de Australia no fuera antes tan árido y estéril, y se cree que muchas especies de animales fueron completamente eliminadas. Dicho esto, otros historiadores creen que esto se debió al cambio climático.

     Independientemente de la razón por la que el paisaje y la naturaleza cambiaron en Australia, esto seguramente habría impactado en la forma de vida de los aborígenes. Un ejemplo de cómo cambió el pueblo aborigen en la época de la ocupación europea fue la presencia de tribus sedentarias. Todavía hay pocas pruebas de que esto existiera en su historia anterior. En el siglo XVIII, los grupos aborígenes sedentarios habían desarrollado una agricultura avanzada, así como técnicas de riego y pesca. Aunque, por supuesto, seguían existiendo tribus nómadas que vivían de forma más parecida a las tribus prehistóricas, es posible que la extinción de los animales y el cambio del paisaje obligaran a las tribus a asentarse y a desarrollar técnicas agrícolas para sobrevivir.