Capítulo 7 - La fiebre del oro en Australia hasta finales del siglo XIX (1850 a 1899)

Historia de Australia: Una guía fascinante de la historia de Australia, desde los aborígenes, la Compañía Holandesa de las Indias Orientales, James Cook y la Segunda Guerra Mundial hasta el presente


Capítulo 7 - La fiebre del oro en Australia hasta finales del siglo XIX (1850 a 1899)

 

Aunque la colonia había estado cambiando rápidamente desde principios del siglo XIX, los descubrimientos de finales de la década de 1840 y principios de la de 1850, durante la gobernación de FitzRoy, conducirían a un desarrollo exponencial y sin precedentes para Australia. La colonia conocía la existencia del oro desde una década antes de que comenzara la verdadera fiebre del oro. En 1841, se encontraron partículas de oro; sin embargo, el descubrimiento se silenció porque el gobernador de la época, George Gipps, temía que los convictos e incluso la población libre se convirtieran en víctimas de la fiebre del oro con tanta proximidad. En 1848, el oro fue descubierto de nuevo por William Tipple Smith, y se le atribuyó el primer descubrimiento de oro en la colonia. Después de escuchar los informes de los acontecimientos que ocurrían en la fiebre del oro de California, FitzRoy persuadió a sus superiores para que enviaran a un geólogo, Samuel Stutchbury, a la colonia. En 1849, se anunció formalmente a la colonia el descubrimiento de oro, así como la invitación a vender al gobierno el oro encontrado. En los años siguientes, se descubriría oro en muchas de las colonias, como Nueva Gales del Sur, Tasmania y Victoria.

     Aunque ya se había descubierto oro, se suele atribuir que la fiebre del oro propiamente dicha comenzó tras la publicación de los hallazgos de Edward Hargraves en los periódicos australianos. Hargraves, que no había obtenido beneficios durante la fiebre del oro de California, llegó a Ophir, Australia, en 1851 y enseguida comenzó a excavar con John Lister, William Tom y James Tom. Juntos, el grupo encontró oro, que fue llevado a Samuel Stutchbury. El gobierno pagó al grupo 10.000 libras esterlinas por sus hallazgos, que Hargraves conservó para sí mismo. Este fue el comienzo oficial de la fiebre del oro, ya que los colonos inundaron el depósito de oro confirmado en Ophir.

 

La respuesta del gobernador a la fiebre del oro

 

Aunque las colonias británicas habían conseguido tener éxito económico y obtener grandes beneficios para Gran Bretaña, nunca se había producido una fiebre del oro en una colonia británica. La situación se complicó aún más por el hecho de que los colonos estaban empezando a alejarse de sus raíces británicas y se dirigían hacia una sociedad más independiente. No existían leyes, políticas o sistemas para una fiebre del oro en tierras coloniales, por lo que FitzRoy dependía en gran medida del Consejo Ejecutivo. Rápidamente, FitzRoy introdujo un sistema de licencias, que exigía a todos los mineros el pago de 30 chelines al mes, con la esperanza de que esto ayudara a mantener las minas ordenadas y seguras, a diferencia de las de California. Esta tasa de licencia era necesaria, ya que el gobierno colonial seguía endeudado tras su crisis económica. Además, los servicios y establecimientos gubernamentales eran necesarios para el rápido crecimiento de la población y la expansión de los asentamientos. Esta tasa era beneficiosa para la economía colonial; sin embargo, suponía una carga para los propios mineros. Además, como era necesario, el gobierno colonial cedía su poder en la situación al gobierno británico, que tenía la última palabra en todas las decisiones.

 

Inmigración

 

Aunque todos los elementos de la cultura australiana cambiaron debido a la fiebre del oro, los cambios más significativos fueron, sin duda, los de la inmigración y la población de las colonias. Cuando se descubrió el oro, la inmigración se disparó, y el crecimiento de la población siguió a los descubrimientos de oro, que seguirían produciéndose en toda Australia a lo largo de la segunda mitad del siglo XIX. Desde 1851, cuando la fiebre del oro comenzó realmente a tener lugar en Australia, hasta 1871, cuando finalmente comenzó a disminuir, la colonia pasaría de 430.000 personas a 1.700.000. La población de Australia se vio desplazada, ya que los colonos emigraron hacia donde estaba el oro. Los inmigrantes procedían de todo el mundo; sin embargo, la mayoría provenía de países europeos y de China. En 1855, solo en Victoria había decenas de miles de mineros chinos. Sin embargo, los chinos y otros mineros no europeos recibían un trato peor en todos los aspectos de la vida, desde castigos más severos por los delitos hasta menores pagos por los hallazgos de oro.

     Algunas personas viajaron a Australia solo para ver de qué se trataba. De repente, se despertó el interés por las colonias británicas, que hasta entonces solo habían atraído a posibles terratenientes. Los inmigrantes trajeron sus propios conceptos y creencias, y en septiembre de 1850 se formó la Universidad de Sídney, la cual atrajo a jóvenes intelectuales.

 

La empalizada de Eureka

 

Después de algunos años de la fiebre del oro en Australia, los mineros comenzaron a reunirse para discutir sus opiniones sobre las condiciones de la minería y los sistemas que se aplicaban. La mayoría de los mineros tenían opiniones, especialmente sobre la elevada tasa de licencia, y muchos de ellos tenían experiencia en rebelarse y comunicarse con el gobierno. Los nuevos inmigrantes trajeron consigo historias de rebeliones y luchas políticas, que inspiraron a los mineros a formar sus propias reuniones. Aunque la reunión empezó siendo pequeña, el número de mineros descontentos se multiplicó por diez en 1853, cuando los mineros afirmaron que agentes de policía corruptos empezaron a realizar controles periódicos de pago de licencias en los que utilizaban métodos ilegales para extorsionar a los excavadores.

     El 6 de octubre de 1854, el minero de oro James Scobie fue asesinado en Ballarat, Victoria, en el Hotel Eureka, en lo que otros mineros afirmaron que fue un incidente de extorsión con el propietario del hotel, James Bentley. Este fue absuelto de los cargos, pero los mineros del oro consideraron que algunos miembros del tribunal habían sido engañosos, ya que se sabía que tenían relaciones financieras con Bentley. Más de cinco mil personas se reunieron en un encuentro de mineros para discutir el caso, y se determinó que no se había hecho justicia. Para asegurarse de que Bentley recibiera el castigo adecuado, el grupo decidió hacerlo él mismo e incendiar el Hotel Eureka. Muchos de los mineros fueron rápidamente arrestados, y los representantes de los mineros pidieron que los arrestados fueran liberados.

     Ciento cincuenta soldados fueron enviados a Ballarat, Victoria, para ayudar a controlar a los mineros, lo que solo intensificó su descontento. La organización de los mineros creó una bandera de Eureka, que fue izada para la policía colonial y los soldados el 29 de noviembre de 1854. Los conflictos se intensificaron a medida que la policía realizaba registros de licencias, lo que llevó a los mineros de la zona a una empalizada de madera para protegerse. Se llamó a más policías y soldados para que destruyeran la empalizada, y el 3 de diciembre se logró a costa de más de cien arrestos y de las vidas de veintidós mineros y seis soldados.

     Tras la liberación de los líderes de la rebelión, se reanudaron los debates sobre cómo proceder. Finalmente, en marzo de 1855, el gobierno colonial decidió deshacerse de muchos de los policías agresivos y corruptos de las minas de oro y, sobre todo, de la tasa de licencia para los mineros del oro. Además, se añadieron ocho mineros elegidos al Consejo Legislativo de Victoria. Aunque ninguna otra rebelión de los mineros del oro sería tan mortífera o intensa como la de Eureka, durante la fiebre del oro se produjeron revueltas similares en toda Australia. Poco a poco, los mineros empezaron a ganar derechos no solo para ellos, sino para toda la población colonial. Las rebeliones de los mineros del oro conducirían a la colonia hacia un futuro independiente.

     Dicho esto, las colonias todavía tenían un camino que recorrer antes de ser independientes, ya que la mayoría de los asentamientos estaban bastante divididos políticamente entre los que se beneficiaban y los que sufrían el sistema colonial.

 

Gobernador William Thomas Denison (enero de 1855 a enero de 1861)

 

Al final del mandato de Charles FitzRoy, a principios de 1855, fue destituido y sustituido por William Thomas Denison, quien había estado sirviendo como vicegobernador en Tasmania. Allí, hizo gala de sus creencias extremas sobre el castigo de los convictos. Denison se hizo cargo de muchos de los conflictos no resueltos de FitzRoy, así como de algunos nuevos problemas que aquejaban a Australia, como la guerra de Crimea. La guerra de Crimea se libraba en la península de Crimea entre Rusia, por un lado, y Francia, el Imperio otomano y Gran Bretaña, por otro. La participación de Gran Bretaña significaba que sus colonias en Australia también estaban involucradas. Denison ayudó a construir algunos de los primeros fuertes militares de Australia y a reforzar los ejércitos de las colonias.

 

Reformas políticas

 

En Australia, el aumento de la inmigración debido a la fiebre del oro había traído inmigrantes con opiniones liberales, incluidos los británicos que habían participado en el movimiento cartista por la representación de la clase obrera. En Australia, la población comenzó a exigir el sufragio universal masculino o, como mínimo, permitir el voto a todos los hombres, lo que significaba que la propiedad de la tierra ya no sería un requisito. Además, el movimiento exigía el uso del voto secreto, que, como su nombre indica, es un voto anónimo que permitiría a los votantes emitir su voto sin intimidaciones ni amenazas.

     Tras muchos debates y una fuerte oposición de los «exclusivistas», las demandas de los cartistas australianos se cumplieron. La Ley Electoral se aprobó en 1856 en Victoria, Tasmania y Australia del Sur. Nueva Gales del Sur introduciría el sufragio masculino en 1858. El gobierno también se separaría en un sistema bicameral, que se refiere a un parlamento dividido en dos; en el caso de Australia, se dividió en una Asamblea Legislativa totalmente elegida y un Consejo Legislativo nominado. Mientras tanto, en el sur de Australia se creó un nuevo sistema de votación, que se conoció como la papeleta australiana, en la que los votantes marcaban con una «X» el candidato que querían elegir en lugar de tachar los nombres de los que no elegían. Este sistema se introduciría posteriormente en Gran Bretaña y Estados Unidos.

     Aunque siempre había habido debates políticos, durante la gobernación de Denison se pusieron de manifiesto verdaderas divisiones políticas en la población, probablemente debido a la nueva implicación social en la política. Los liberales se centraron en la propiedad de la tierra, sobre todo eliminando parte del poder de los ocupantes ilegales y mejorando las condiciones de trabajo. Uno de sus mayores éxitos en esta última causa fue la introducción de jornadas laborales reducidas; ahora se exigían turnos de ocho horas, lo que suponía una gran diferencia con respecto a la ausencia de límites de tiempo que había antes.

     Mientras tanto, los ciudadanos ricos buscaban reducir sus impuestos, aumentar sus beneficios y reducir el poder de la clase trabajadora, concretamente el de los inmigrantes no blancos, cuya población iba en aumento. Ambos bandos también se centraron en reformar los servicios públicos, como la educación, lo que llevó a Australia a imponer la escolarización primaria en todas las colonias.

 

Reformas coloniales entre la década de 1860 y el final del siglo XIX

 

Durante la gobernación de Denison, las colonias de Australia eran Victoria, Nueva Gales del Sur, Queensland, Australia Meridional, Tasmania y Australia Occidental, las cuales actuaban esencialmente de forma independiente entre sí, a pesar de que todas experimentaban reformas similares a la vez. Cada colonia tenía sus propias reformas y debates sociales y políticos. Por ejemplo, en Victoria, donde la población acomodada seguía siendo gobernada por los liberales, la población crecía, especialmente en la floreciente ciudad de Melbourne. La educación y los aranceles eran los principales temas de debate. La clase trabajadora quería introducir impuestos que contribuyeran a mejorar las condiciones de vida y de trabajo, mientras que los conservadores se oponían a estos aranceles, ya que pagarían la mayor parte de los impuestos y ganarían poco con su establecimiento.

     En Nueva Gales del Sur se debatía sobre todo el comercio y si debía seguir siendo protegido, lo que significaba aranceles altos pero contratos asegurados, o libre, lo que eliminaba los aranceles y abría el comercio a todo el mundo. En Queensland, donde la ganadería y el cultivo del azúcar dominaban la economía, se debatía sobre la expansión y la división de la tierra. En Australia Meridional se produjeron conversaciones similares, y también hubo que considerar los derechos de las mujeres, que se estaban convirtiendo en una demanda creciente. Más tarde, en 1863, Australia Meridional ajustó sus fronteras para incluir el Territorio del Norte, que anteriormente había formado parte de Nueva Gales del Sur. Esto cambió la demografía y los temas de interés de la colonia.

     En Tasmania se introdujeron prácticas democráticas, a pesar de las duras condiciones de los trabajadores y de las condiciones absolutamente horribles de los pocos aborígenes que quedaban, cuya población había sido eliminada en su mayor parte. Por último, en Australia Occidental, que fue, durante la mayor parte del siglo XIX, la colonia de desarrollo más lento, los convictos ocuparon el primer lugar en el debate hasta el final de su llegada en 1868. Unos años antes, se cerró también la colonia penal de la isla de Norfolk, lo que provocó la desaceleración de los transportes de convictos británicos. En la década de 1890, el desarrollo de Australia Occidental se pondría finalmente a la altura del resto de las colonias australianas.

 

Movimiento gradual hacia la independencia

 

A mediados del siglo XIX, se empezó a hablar de una federación en Australia, y en la década de 1870, las seis colonias de Australia empezaron a discutir la posibilidad de unirse como una federación independiente de Gran Bretaña. Durante algún tiempo, Nueva Zelanda y Fiyi participaron en las conversaciones. Aunque no tuvo éxito y se disolvió rápidamente, en 1880, los representantes de las colonias y sus dependencias formaron la Asociación de Nativos Australianos. La asociación no incluía a ningún «nativo australiano» real. Eran hombres blancos que representaban las necesidades de los colonos que ya no apoyaban el control colonial de Gran Bretaña sobre Australia.

     En 1885 se creó un Consejo Federal que no incluía a Nueva Gales del Sur, ya que la colonia había decidido que independizarse de Gran Bretaña y unirse a las demás colonias reduciría en realidad su poder. La mayor parte del apoyo a la creación de la federación se dio en Victoria.

     En 1889, sir Henry Parkes, de Nueva Gales del Sur, habló de la necesidad de una nueva constitución para el gobierno federal. Parkes convenció a la colonia de Nueva Gales del Sur para que se uniera al consejo con su emblemático discurso, en el que afirmaba: «Ha surgido la oportunidad de considerar este gran tema y creo que ha llegado el momento... en que se hará. De hecho, esta gran cosa tendrá que hacerse, y posponerla solo tenderá a hacer más grandes las dificultades que se interponen en el camino». Después de este discurso, Parkes se convirtió en el líder del Consejo Federal. La primera convención del Consejo Federal se celebró en Sídney en 1891, donde se creó el nombre de «Mancomunidad de Australia», así como los primeros borradores de la nueva constitución. Entre 1897 y 1898 se celebraron otras convenciones en Adelaida, Sídney y Melbourne, momento en el que Parkes ya había fallecido y había sido sustituido como líder por Edmund Barton.

 

La cultura durante la segunda mitad del siglo XIX

 

Mientras las reformas políticas y sociales seguían impulsando a las colonias a convertirse en una federación, la cultura en las colonias se desviaba de sus raíces británicas originales, haciéndose independiente y distinta. En la segunda mitad del siglo XIX, Australia había desarrollado su propia escena artística con sus propios artistas notables, desde pintores hasta poetas y escritores.

     Uno de los principales temas tratados era la independencia de Australia de Gran Bretaña. Dicho esto, el arte australiano de la época no solo se inspiró en el movimiento nacionalista. Además de los acontecimientos actuales, los artistas australianos también trataron el singular paisaje australiano y su población, formada por decenas de miles de emancipados y cientos de miles de personas relacionadas con los convictos.

     Durante esta época, Australia empezó a desarrollar sus propios estereotipos y personajes, distintos de los de Gran Bretaña. Un ejemplo era el «trabajador del monte», que era único en Australia. Se le describía como una persona independiente, dura y algo ingenua, pero también fiable y dispuesta a ayudar a sus «compañeros» siempre que se lo pidieran. Otro ejemplo de personaje australiano era el «bushranger», que no era más que un delincuente de la sabana australiana que cometía delitos muy específicos de Australia, como acosar a los mineros del oro o a la población aborigen. El bushranger más emblemático fue Ned Kelly, que finalmente fue capturado y juzgado en 1880.

     Aunque la cultura parecía seguir las tendencias británicas, a lo largo del siglo XIX comenzaron a divulgarse elementos sencillos. Un ejemplo de esto es en los deportes. A Australia le gustaba el fútbol tanto como a su madre patria, pero poco a poco empezó a desarrollar sus propias reglas para el juego, que ahora se conoce como «fútbol de reglas australianas». Las colonias siguieron desarrollándose culturalmente, y se interesaron por las carreras de caballos, asistieron a los Juegos Olímpicos, establecieron su propia bolsa de valores, construyeron un tren de vapor y crearon la que sería la mayor empresa minera del mundo en 1885, BHP.

 

La vida de los aborígenes entre 1860 y 1900

 

Con todos los increíbles avances de las colonias desde el punto de vista cultural, político y social, los pueblos originarios de la tierra sufrían mucho. Mientras que los debates eran comunes entre liberales y conservadores sobre el tema de las condiciones de vida de la población europea, pocos consideraban o discutían las condiciones de vida de los aborígenes. Aunque algunas colonias tenían mejores condiciones y mayor simpatía por los aborígenes y la población mestiza, que crecía rápidamente, la mayoría de los asentamientos mantenían ideologías racistas que promovían que los aborígenes debían ser eliminados. Esta creencia extrema se mantuvo, ya que la población aborigen de Australia disminuyó de 180.000 en 1861 a 95.000 en 1901.

     Con todas las reformas que se estaban llevando a cabo en las colonias durante esta época, los misioneros y la administración colonial empezaron a perder el interés por la población aborigen y se limitaron a enviar soldados para aplastar y dispersar a los que se rebelaban. Aunque los aborígenes prestaban servicios de mano de obra en las granjas de pastoreo, su trabajo, que supuso grandes avances, rara vez se mencionaba o se recompensaba.